Знакомьтесь: американский генетик и бизнесмен-организатор науки Крейг Вентер. Он прочесывает просторы Мирового океана в поисках новых генов. Если доктор Вентер не занят синтезом полного бактериального генома в одной из своих многочисленных лабораторий, то он бороздит моря на роскошной яхте. Но не для собственного удовольствия! Что отличает доктора Вентере от обычных богатых яхтсменов? А то, что его путешествия являются частью научной программы по каталогизации генов всех микробов, живущих в морях.

Нефтеядные бактерии

С 2003 года Вентер с коллегами занимаются подобными исследованиями. Они стартовали в Галифаксе, Канада и, обогнув земной шар, возвратились в США в январе 2006 года. С помощью современных высокотехнологичных методов ученые пытались раскрыть мириады секретов, скрываемых океаном, отбирая пробы воды, выделяя из них ДНК бактерий и анализируя эти ДНК.

Микроскопический мир не виден невооруженным глазом, но его роль в нашей жизни огромна. Микроорганизмы обеспечивают существование всего живого на Земле. Они управляют круговоротом углерода, азота и других веществ в экосистеме. Выражаясь фигурально, микробы — это темная материя жизни. Они могут в недалеком будущем стать источником чистой энергии, эффективных и безопасных лекарственных препаратов, а также чистильщиками при нефтяных загрязнениях. Но пока мы имеем лишь приблизительное представление о том, что такое микробы на самом деле и каковы их возможности. Хотя в Китае и США уже обнаружили бактерию, способную поглощать нефть. Этот микроб был выделен из почвы. Он называется Pseudomonas aeruginosa. Один из его подвидов расщепляет полициклический углеводород, присутствующий в нефти. Это вещество канцерогенно и воздействует на иммунную, репродуктивную и нервную системы человека.

Доктор Вентер намерен поближе познакомиться с разнообразными представителями микробного сообщества. Его коллеги берут пробы воды в разных районах океана, выделяют ДНК и фиксируют ее на фильтровальной бумаге, чтобы доставить в лабораторию в Мэриленде (штат США на Атлантическом побережье). Затем производится анализ ДНК, и его результаты вносятся в базу данных. Цель этой работы заключается в идентификации и понимании функционирования миллионов новых генов и, в конечном счете, создании синтетической жизни.

А как же такие дорогостоящие экспедиции совмещаются с этими планами доктора Вентера? Ведь разработке этой проблемы он посвятил многие годы и потратил кучу денег. Все данные, полученные учеными, находятся в открытом доступе.
— Мы ничего не скрываем, — говорит Хуан Энрикес, один из участников экспедиций, — результаты всех исследований публикуем. В результате нашей работы появилась огромная база данных, которая позволяет делать вывод, что такое сама белковая жизнь и как работает геном всего живого на нашей планете. Эта база доступна каждому заинтересованному человеку, имеющему в своем распоряжении выход в Интернет.
Любой ученый, работающий над созданием искусственных геномов с заданными свойствами, может свободно воспользоваться этой базой данных. Впоследствии авторы хотят найти и коммерческое применение своим результатам. Например, если смогут выяснить, каким образом некоторые микробы превращают солнечный свет в химическую энергию.
Тайны ХХ века